CONCEPTO DE ECOLOGÍA

Cuando nos dedicamos a la investigación de todas las relaciones del animal tanto con su medio inorgánico como con el orgánico, incluyendo sus relaciones con otros animales y plantas, con los que se relaciona directa o indirectamente, aplicamos para la ecología un concepto biológico dentro de las ciencias[1], que lo conduce a su especificación original y científica como debemos tratarlo. Por ello, la definimos como “la ciencia, parte de la Biología[2], que estudia las relaciones existentes entre los seres vivos y el medio ambiente en que coexisten. Es también parte de la sociología, que estudia la relación entre los grupos humanos y su ambiente, tanto físico como social. Es el estudio de todas las complejas interrelaciones a las que Darwin se refería como las condiciones de lucha por la existencia.

Estudia a la vez, la compleja interacción del ser vegetal con el animal y con respecto a su medio ambiente físico y biológico, y las relaciones aún más complejas de las asociaciones naturales o comunidades de los organismos.[3]

El Diccionario de la Real Academia Española, la define como: “Parte de la Biología, que estudia las relaciones existentes entre los organismos y el medio en que viven” y por su parte, el Grande y Novísimo Diccionario de la Lengua Por­tuguesa, la define como: “La ciencia que estudia las rela­ciones mutuas de todos los organismos que viven en un mismo medio y a su adaptación al ambiente”.

Por su gran relación con el estudio del ambientalismo y la conservación, se ha formado un creciente interés de la opinión pública respecto a los problemas del medio ambiente, que han convertido la palabra ecología en un término a menudo mal utilizado. Se le confunde con los programas ambientales y con la ciencia medioambiental. Sin embargo, aunque se trata de una disciplina científica diferente, la ecología contribuye al estudio y a la comprensión de los problemas del medio ambiente.

El término en su etimología se deriva del griego OIKOS que significa casa u hogar y LOGOS = tratado. Se dice también, que comparte su raíz con la economía, por lo que ecología significa: el estudio de la economía de la naturaleza.

Se estima que el término ecología, fue propuesto como tal por el biólogo alemán Ernst Heinrich Haeckel[4] en el año 1869 en la concepción que hemos indicado, utilizando la expresión “OEKOLOGIE” para reu­nir en conjunto los estudios que relacionan la existen­cia de los seres vivos con el medio. Su objeto es, por consiguiente, el estudio de los ecosistemas.

La ecología contribuye a resolver los problemas ambientales, al estudiar la naturaleza como un sistema complejo en el cual todos los elementos están relacionados. Para ello, emplea los conocimientos de las ciencias naturales, de allí que se diga que es una ciencia de síntesis.

INICIO Y EVOLUCIÓN DE LA ECOLOGÍA

Remontando la historia, se ubica el inicio de la Ecología con los filósofos griegos, particularmente con Teofrasto[1], sucesor de Aristóteles en la Escuela Peripatética, quien escribió la Historia de los Animales, los Minerales y las Plantas.

Para ese entonces se le consideró como una simple descrip­ción de la relación de los organismos entre sí y con el medio ambiente.

Como ciencia nueva, la ecología ha sido motivadora del estudio de muchos naturistas, quienes dentro del paso his­tórico de las leyes universales de la humanidad, han dado origen a modernas concepciones filosóficas como la “evolucio­nista” de Herber Spencer[2] y la concepción del "hecho social" como fenómeno superindividual y supernatural de Émile Durkheim[3], hasta llegar a la situación histórica, del hábitat como punto de enlace de los fenómenos socioculturales.

Iniciadores del estudio de la Ecología

Entre los iniciadores de la ecología actual, se ubica a Charles Robert Darwin[4] naturalista inglés, quien hizo hincapié en la adaptación de los organismos a su medio ambiente por medio de la selección natural. En 1831, nombrado naturalista del buque británico Beagle, inició un crucero de estudios que duró cinco años. En este viaje obtuvo material para varios libros, entre ellos “Zoology of the Voyage of the Beagle” (1840). Su doctrina sobre la selección natural, una de las varias teorías de la evolución de las especies de los seres vivos, fue expuesta en “On the Origin of Species by Means of Natural Selection” (1859), su obra fundamental. Sobre la evolución del hombre, escribió “Descent of Man and Selection in Relation to Sex” (1871).

En un largo viaje, Darwin visitó la América del Sur y diversas islas del Pací­fico y del Indico, haciendo observaciones geológicas y zoo­lógicas por el año 1939, para mas tarde sustentar su teoría biológica de la “Evolución Natural de los Seres Vivos”, ya planteada mas de cincuenta (50) años atrás sin éxito por Lamarck[5], quien indicaba que la transformación o evolución era el producto de la acción del ambiente y al uso o no uso de los órganos, que los trasformaba en útiles e inútiles; mientras que Darwin afirmó que tal transformación es el producto de la selec­ción natural, que actúa sobre pequeñas, fortuitas, consti­tucionales y hereditarias variaciones de los carac­teres, frecuentes en las poblaciones de una misma especie, de modo que favoreciese la supervivencia de los individuos posee­dores de caracteres superiores, y en consecuencia, más fuertes en la lucha por la existencia.

También hicieron grandes contribuciones, geógrafos de plantas como Alexander von Humboldt[6], quien estuvo profundamente interesados en el cómo y el por qué de la distribución de los vegetales en el mundo.


[1] Teofrasto (Efesos, Lesbos h. 372 - Atenas h. 287 a. C.) Filósofo griego. Discípulo de Aristóteles, a quien sucedió a su muerte al frente del Liceo. Escribió muchas obras sobre las más diversas materias, en las que comentaba a Aristóteles, y es considerado como uno de los grandes lógicos de su tiempo. Son muy conocidos sus “Caracteres Eticos”, obra en la que elabora una clasificación de los tipos psicológicos. Se le considera el padre de la botánica, pues clasificó las plantas y estudió su fisiología.

[2] Spencer, Herbert (Derby 1820 - Brighton 1903). Filósofo y sociólogo británico. Apoyándose en sus estudios de biología, concibió la idea de una interpretación general de la realidad mediante el principio de la evolución natural, que aplicó también al ámbito psíquico y al terreno social. Considerado como uno de los principales representantes del positivismo, sostenía que la esencia última de la realidad era, sin embargo, inalcanzable para el científico. Sus obras más importantes son: “Principios de Biología” (1864), “Principios de Sociología” (1877-1896); y “Principios de una Moral Evolucionista” (1892-1893)

[3] Durkheim, Émile (Epinal 1858 - París 1917) Sociólogo francés. Considerado como uno de los fundadores de la sociología, sostuvo que el objetivo de esta ciencia era: comprender el origen y sentido de las normas y las relaciones establecidas entre los grupos sociales, buscar las leyes que las expresan con precisión y descubrir la influencia de las estructuras sociales en el comportamiento individual. Escribió, entre otras obras: “Sobre la división del Trabajo Social” (1893), “Las Reglas del Método Sociológico” (1895), “El Suicidio” (1897) y “Las Formas Elementales de la Vida Religiosa” (1912)

[4] Charles Darwin: nació en Shrewsbury, Shropshire, el 12 de febrero de 1809. Quinto hijo de una acomodada y sofisticada familia inglesa. Su abuelo paterno fue el famoso médico del siglo XVIII Erasmus Darwin. Su padre también fue un médico conocido. Tras terminar sus estudios en la Shrewsbury School en 1825 estudió medicina en la Universidad de Edimburgo. En 1827 abandonó la carrera e ingresó en la Universidad de Cambridge con el fin de convertirse en ministro de la Iglesia de Inglaterra. Al terminar sus estudios en Cambridge en 1831, se dedicó a las ciencias naturales. Entre 1831 y 1836 participó en un viaje de investigación científica por Sudamérica, en el velero "Beagle". Tuvo la oportunidad de observar variadas formaciones geológicas en distintos continentes e islas a lo largo del viaje, así como una amplia variedad de fósiles y organismos vivos. En aquella época, la mayoría de los geólogos defendían la teoría catastrofista, que mantenía que la Tierra era el resultado de una sucesión de creaciones de la vida animal y vegetal, y que cada una de ellas había sido destruida por una catástrofe repentina. En opinión de los catastrofistas, cada especie había sido creada individualmente y era inmutable, es decir, no sufría ningún cambio con el paso del tiempo. A bordo del Beagle, descubrió que muchas de sus observaciones encajaban en la teoría uniformista del geólogo ingles Lyell, el cual sostenía que la superficie terrestre está sometida a un cambio constante como resultado de fuerzas naturales que actúan de modo uniforme durante largos periodos de tiempo. Durante su viaje por Sudamérica, observó gran diversidad de plantas, animales y fósiles, y recogió gran número de muestras que estudió a su regreso a Inglaterra. A su regreso a Inglaterra en 1836, comenzó a recopilar sus ideas acerca del cambio de las especies en sus Cuadernos sobre la transmutación de las especies. La explicación de la evolución de los organismos le surgió tras la lectura del libro Ensayo sobre el principio de población (1798) del economista británico Thomas Robert Malthus, que explicaba cómo se mantenía el equilibrio en las poblaciones humanas. Aplicó de inmediato el razonamiento de Malthus a los animales y las plantas, y para 1838, ya había elaborado un bosquejo de la teoría de la evolución a través de la selección natural. Durante los siguientes veinte años trabajó sobre esta teoría y otros proyectos de historia natural. Darwin disfrutaba de una independencia económica, por lo que nunca tuvo necesidad de ganarse la vida. En 1839 se casó con su prima, Emma Wedgwood, y poco después se instalaron en la pequeña propiedad de Down House, en Kent. Tuvieron diez hijos, tres de los cuales murieron durante la infancia. Hizo pública su teoría por primera vez en 1858, la que completa fue publicada en 1859 como El origen de las especies por medio de la selección natural. Este libro tuvo una gran aceptación, por lo que se tuvieron que hacer seis ediciones sucesivas. En esencia, la teoría de la evolución por selección natural sostiene que, a causa del problema de la disponibilidad de alimentos descrito por Malthus, los jóvenes miembros de las distintas especies compiten intensamente por su supervivencia. Los que sobreviven, darán lugar a la siguiente generación y tienden a incorporar variaciones naturales favorables al proceso de selección natural, y estas variaciones se transmitiran a través de la herencia.Las reacciones ante El Origen de las especies fueron inmediatas. Algunos biólogos adujeron que Darwin no podía probar su hipótesis. Otros criticaron su concepto de variación, sosteniendo que ni podía explicar el origen de las variaciones ni cómo se transmitían a las sucesivas generaciones. Pasó el resto de su vida ampliando diferentes aspectos de los problemas planteados en El Origen de las especies. Sus últimos libros, entre los que se encuentran La variación de los animales y plantas bajo la acción de la domesticación (1868), La descendencia humana y la selección sexual (1871), y Expresión de las emociones en el hombre y los animales (1872) eran exposiciones detalladas sobre temas que sólo disfrutaban de un espacio limitado en El origen de las especies. Sin embargo la teoría darwiniana se propagó rápidamente y encontró numerosos seguidores. Darwin fue elegido miembro de la Sociedad Real (1839) y de la Academia Francesa de las Ciencias (1878). Tras su muerte en Down, acaecida el 19 de abril de 1882, se le rindió el honor de ser enterrado en la abadía de Westminster.

[5] Lamarck, Jean-Baptiste de Monet, caballero de (Bazentin, Picardía 1744 - París 1829) Naturalista francés. Elaboró una teoría para explicar la evolución de las especies, conocida como lamarckismo (*). Fue un gran experto en botánica y en los invertebrados, como lo demuestran su “Enciclopedia Botánica” (1783-1817) y su “Historia Natural de los Animales Invertebrados” (1815-1822). Otras obras suyas que merecen citarse son Investigaciones sobre la organización de los seres vivos (1802) y Sistema analítico de los conocimientos del hombre (1820).

(*) El lamarckismo o lamarquismo: “Teoría de la evolución de las especies”, expuesta por Lamarck en su obra Filosofía zoológica (1809). Con ella propone como causa de la evolución la adaptación de los órganos a las condiciones ambientales y la transmisión hereditaria de estos caracteres de una generación a otra. La teoría cayó en desuso cuando Charles Darwin enunció la “Teoría de la selección natural de las especies”.

[6] Humboldt, Alexander von (Berlín 1769 - íd. 1859) Naturalista alemán que realizó largos viajes por la América del Sur y Rusia que le permitieron obtener importantes datos sobre la fauna, la flora y la geología de las regiones visitadas. Descubrió en el océano Pacífico una corriente que pasa cerca de la costa occidental de Sur América y que hoy lleva su nombre. Publicó “Viaje a las Regiones Equinocciales del Nuevo Continente”, realizado de 1799 a 1804 (1805-1832).


[1] Ciencia (en latín scientia, de scire, ‘conocer’), término que en su sentido más amplio se emplea para referirse al conocimiento sistematizado en cualquier campo, pero que suele aplicarse sobre todo a la organización de la experiencia sensorial objetivamente verificable. La búsqueda de conocimiento en ese contexto se conoce como ‘ciencia pura’, para distinguirla de la ‘ciencia aplicada’ —la búsqueda de usos prácticos del conocimiento científico— y de la tecnología, a través de la cual se llevan a cabo las aplicaciones.

[2] Biología (del gr. bios, vida, y logos, tratado) s. f. Ciencia que estudia los seres vivos. Se divide en tres grandes ramas: la microbiología, que trata de los seres microscópicos; la botánica, que estudia las plantas, y la zoología, que se ocupa de los animales. A su vez, cada una de esas ramas puede ocuparse: a) la anatomía de la estructura del ser vivo; b) la citología de las células que lo componen; c): la histología de sus tejidos; d) la fisiología de su funcionamiento; etc. - El origen de la biología se remonta a la antigüedad; es una ciencia que desciende de la medicina, la agricultura y la ganadería. A Aristóteles se deben interesantes tratados de anatomía y botánica. La importancia de esta ciencia comenzó a crecer a partir del s. XVI, sobre todo en el campo de la historia natural descriptiva y en la anatomía. Pero fue en los s. XVIII y XIX cuando surgieron los grandes sistematizadores: Linneo, Buffon, Lamarck (que fue el primero, junto con Treviranus, en utilizar el término biología), Cuvier, Darwin. Durante la segunda mitad del s. XIX y todo el s. XX tuvo un gran desarrollo, que la ha convertido en la actualidad en una de las ciencias más investigadas.

[3] Biocenosis, término que engloba el conjunto de las comunidades vegetales (fitocenosis), animales (zoocenosis) y de microorganismos (microbiocenosis) que se desarrollan en un biotopo determinado.

[4] HAECKEL, Ernst Heinrich (1834-1919). Biólogo y filósofo alemán, nacido en Potsdam. Aceptó la doctrina evolucionista de Darwin. Gran biólogo y pensador, a pesar de sus apriorismos, Haeckel encarna el monismo (*) materialista. fundó un materialismo superfi­cial sobre la teoría evolucionista de Darwin, ex­pues­ta en “Los Enigmas del Universo”. Enciclopedia Barsa. Tomo B. 1976.

(*)Monismo”. m. Concepción común a todos los sistemas filosóficos que tratan de reducir los seres y fenómenos del universo a una idea o substancia única de la cual derivan y con la cual se identifican